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Fotorrelato | Héctor Nadal, el argentino que peleó en Vietnam y fotografió la guerra

Tomó miles de imágenes para el Ejército norteamericano. Y lo condecoraron por su valor.

 Cuando se hizo la luz del día, Mark Cheresh vio el pie de un enemigo en la puerta del búnker.

El pie solo: el resto del cuerpo ya no estaba ahí.

El resto del cuerpo podía estar en aquel camión repleto de vietnamitas carbonizados. O tal vez en las zanjas junto a la pista de aterrizaje que registró Gary Larabee con su cámara de 8 milímetros. O si no, en la tumba gigante donde Kerry Orr ayudó a meter como 100 cadáveres rociados con cal para reducir tanto olor a muerte.

Nada: la guerra misma.

En las sombras del domingo 23 de febrero de 1969 las fuerzas de Vietnam del Norte y el Frente Nacional de Liberación de Vietnam (Viet Cong) lanzaron un ataque coordinado contra objetivos militares estadounidenses en Vietnam del Sur.

Ocurrió un año después de la famosa "Ofensiva Tet" (denominada así por el Año Nuevo vietnamita) y sus decenas de golpes sorpresivos.

Pero esta vez se habían filtrado detalles y los estaban esperando. Fue una victoria táctica algo menos sufrida que la anterior. Aunque las acciones duraron 3 meses y medio, hasta el 8 de junio.

En el contexto de Vietnam y sus centenares de batallas en 7.120 días de guerra, ese 23 de febrero no logró seducir a Hollywood (donde Estados Unidos ha maquillado la humillación de la derrota). Sin embargo, tiene su importancia histórica.

Richard Nixon, que acababa de asumir la Presidencia, con los años aseguró que no bombardear masivamente Vietnam del Norte como respuesta a la operación Tet 69 fue "el error más grande" que cometió. Y eso que se trata del protagonista de escándalos como los "Papeles del Pentágono" de 1971 (que muestra la reciente película The Post) o el caso Watergate del 74 (relatado en Todos los hombres del presidente) que lo transformó en el único mandatario que renunció en la historia norteamericana.

Pero el 23 de febrero de 1969 resulta especialmente relevante porque en su madrugada un argentino se convirtió en héroe.

Se trata de Héctor Norberto Nadal, que nació en la Argentina el 6 de junio de 1942 y murió en San Francisco hace hoy exactamente una década.

Fue 1 de al menos 3 argentinos que pelearon para Estados Unidos en Vietnam.

Los 2 primeros se conocieron en 2014, cuando lanueva.com reveló la historia de Alfredo Ferraro, un bahiense que estuvo 12 meses y 4 días en la guerra, entre 1965 y 1966. El otro fue el porteño Fernando Cortés, un primo de Alfredo que falleció a los 41 años de un ataque al corazón.

?Se lo merece... ?dice desde Trion, estado de Georgia, donde vive con su esposa Barbara Casey?. Hay que darle una estrella a un compatriota que la pasó peor que yo.

Alfredo tiene problemas en el corazón -4 stents-, en el hígado, en el páncreas y en los oídos; psoriasis, artritis, diabetes, parálisis del nervio ciático, pérdida de sensibilidad en el muslo izquierdo...

Y hasta diseñó una infografía sobre el camarada:

El 29 de marzo de 1969 el Ejército norteamericano emitió la orden general 4.286 que le confirió al sargento Héctor Nadal la medalla Estrella de Bronce con la "V" de valor.

"Se distinguió por sus acciones heroicas", afirma el texto.

En la base de apoyo de fuego Mahone, la Compañía de Comando sufrió un intenso ataque enemigo con cohetes, morteros y por tierra. En el contacto inicial hubo varias bajas.

Inmediatamente el sargento Nadal fue en su ayuda y se aseguró de evacuarlos a un área segura. La batalla ganó en intensidad y el sargento Nadal maniobró entre las balas para llevar a las posiciones defensivas las municiones que tanto necesitaban.

Sin importarle su propia seguridad, el sargento Nadal se expuso al fuego enemigo mientras disparaba armas antitanques a los insurgentes que avanzaban. Sus acciones valerosas fueron responsables de repeler exitosamente al enemigo.

La bravura, agresividad y devoción al deber del sargento Nadal están en línea con las más altas tradiciones del servicio militar y reflejan gran mérito para él, su unidad, la 25° División de Infantería y el Ejército de los Estados Unidos.


Cuando se hizo la luz del día Héctor tuvo que registrar el desastre: era fotógrafo de combate y durante su permanencia en Vietnam (entre 1968 y 1969) tomó miles de imágenes. La mayor parte nunca se publicó por prohibición del Pentágono.

Lo que se sabe

Al volver casi no daba detalles a nadie. Hacía una excepción con su sobrino nieto Daniel Navarro, que tiene 36 años y es policía en Monterey, California. A él le podía hablar durante horas. Y a él le dejó sus pertenencias de guerra.

?Era terminante y descriptivo, enérgico y animado. Se metía de lleno en las historias que me relataba ?explica Dan al diario Clarín desde su casa en Gilroy?. Una de las más brutales estaba en una foto cuyo epígrafe decía "Soldado limpiando", y en realidad estaba quemando cadáveres podridos.

A partir de pedidos de acceso a la información (mediante el Freedom of Information Act, FOIA), documentos desclasificados y confidenciales del Gobierno norteamericano, escasos registros públicos y testimonios de quienes lo conocieron, se puede decir que Héctor Nadal:

* Se enroló voluntariamente en el Ejército norteamericano, contra la opinión de su familia. "Lo trataron como la oveja negra por ir a la guerra", cuenta su amiga Celina Ferreira.

* Integró el primer batallón del 27° Regimiento de Infantería de la 25° División de Infantería. La unidad surgió en 1901 y las fuerzas bolcheviques les pusieron el apodo "Wolfhounds" tras verlos avanzar por la estepa rusa "temerarios", como los perros siberianos. Su lema es "Nec aspera terrent", que en latín significa "sin miedo a los problemas".

* Llevó una bandera argentina a Vietnam.

* Además de la Estrella de Bronce, le otorgaron el Corazón Púrpura por heridas en combate. Las mismas condecoraciones recibió, por ejemplo, el cineasta Oliver Stone, que también integró la 25° División de Infantería y creó una trilogía sobre Vietnam: Pelotón (1986), Nacido el 4 de julio (89) y El cielo y la tierra (93).

* Se casó una vez, con Lucille Dennis. Y se divorció en octubre de 1977.

* Al regresar trabajó en Kodak. "Hizo un esfuerzo para parecer que estaba OK ?dice su sobrino nieto?. Pero no pudo: eso lo quebró." Se refiere al trastorno por estrés postraumático [PTSD, en inglés], un desorden mental típico de quien sufrió una guerra.

* Usaba un correo electrónico que reflejaba su padecimiento y aquellos años ásperos: PTSD6869@aol.com.

* Nunca volvió a la Argentina por esa causa: no podía subirse a un avión y ciertos ruidos lo perturbaban. "Le hacía mal el bip de cada piso en un ascensor, por ejemplo", cuenta Paula Pugliese, otra amiga.

* Vivió un tiempo en las calles de San Francisco.

* Ayudaba a otros veteranos: "Estaba pendiente de sus problemas, siempre apoyándolos, tan humano ?dice Celina?. Consolaba a esa gente tan castigada por sus recuerdos. Pero a menudo alguno se suicidaba y a él lo afectaba muchísimo".


* Cuando se sintió muy solo empezó a vincularse a grupos de chat. Ahí hizo sus mejores amigos.

* Le decían "Toto" en la vida real y "Namvet" en la virtual.

* Le gustaba fotografiar la naturaleza y escuchaba mucho malambo y tango. Su cantante favorito era Julio Sosa.

* Lo afectó el "agente naranja" (uno de los químicos que rociaron los norteamericanos para devastar sectores selváticos y plantaciones del enemigo) y padeció varios problemas de salud. "Tomó literalmente una bolsa de remedios hasta su muerte", cuenta Dan.

* Murió el 13 de marzo de 2008, a los 65 años.

* Está enterrado en cementerio nacional Sacramento Valley, California: parcela sección 2, sitio 486.

Querido Héctor

"Parece mentira que ya pasaron 10 años... Él vive en mí siempre", dice desde Miami Paula Pugliese. Conoció a Héctor por su mamá Betty, que a su vez lo había encontrado en un chat.

"Era noble y honesto, especial y sabio, dispuesto a dar lo mejor. Fue como un padre para mí."

Yanira Cruz, residente en Maryland, dice: "Fue un abuelo para mí y siempre estuvo animándome en los días grises, haciéndolos soleados. Son tantos lindos recuerdos que tengo del abu, y son como sus fotos: lienzos guardados en mi memoria." Incluso le escribió una canción: Héroes como vos nunca serán olvidados.

"Un regalo de la vida conocerte ?se despidió Susana Pschunder, desde Mar del Plata?. Un ser humano cargado de sensibilidad, de calidez, auténtico... Esa añoranza por Saldungaray, por Sierra de la Ventana, por tu país, por tu tierra... Con esa dulzura que escondía y también con esa soledad, con ese dolor... tan profundo. Poblaban tu mente tantos recuerdos crueles... pero lo que más te atormentaba era el olvido."

Celina Ferreira tiene 74 años y nunca lo vio en persona, pero fue su gran amiga.

"Lo llamé la noche anterior a su muerte. Estaba sufriendo mucho. Todo el grupo del chat lo quería. Quedamos muy tristes", cuenta Celina desde Oakland, Illinois.

Hace una década le dedicó una emotiva carta: "Muchos conocimos tu espíritu generoso, abierto, carismático, alegre y también a veces rabioso. Siempre estarás dentro mío, un gran amigo".

Kostiantin Jromiak nació en Ucrania y vino a la Argentina en 1994. "Soy físico, ingeniero electrónico, programador, fotógrafo...  y conozco de cerca el comunismo: lo viví poco más de 31 años. Lo odio profundamente. Eso me acercó a Héctor, en un chat. Me recibí de teniente en 1984 y estoy de reserva. Menos mal que tengo 55 años recién cumplidos, porque si no, quién sabe, tal vez hubiera ido a Vietnam y nos podríamos haber conocido viéndonos por la mira de un arma."

"Uno no se muere mientras hay alguien que lo recuerda ?dice un poema de Kostiantin para Héctor?. Siempre estarás con nosotros, Namvet."

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